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Revelan la mayor afloración de macroalgas de la historia

De la tinta de Arturo Barba

Arturo Barba Viernes 5 De Julio, 2019 · 07:39 am
Revelan la mayor afloración de macroalgas de la historia
El sargazo está conformado por varias especies de algas principalmente Sargassum natans y Sargassum fluitans, que nacen, crecen, se multiplican y mueren en las aguas del océano

Aunque para el Presidente de México el sargazo no es ningún problema, para la comunidad científica, ambientalista y turística de México, de las islas caribeñas, los países centroamericanos, varios sudamericanos y los de África occidental representa una emergencia de escala global.

Un problema que llegó para quedarse debido a la mayor afloración de macroalgas de la historia, que los investigadores han bautizado como el Gran Cinturón de Sargazo del Atlántico (GASB, por sus siglas en inglés) que se extiende desde África hasta el Golfo de México.

El Gran Cinturón de Sargazo del Atlántico se originó desde 2011, y en 2018 se extendió 8 mil 850 kilómetros y albergó más de 20 millones de toneladas. Imagen: Cortesía de Science/Mengqiu Wang.

Gracias a observaciones realizadas con satélite, los especialistas identificaron la afloración que arroja luz al origen, hasta ahora incierto, de la gran masa de algas marrones que se extiende desde África occidental hasta el golfo de México, y que ha causado grandes pérdidas económicas del sector turístico y graves problemas ambientales a los ecosistemas costeros del Caribe mexicano.

De acuerdo con los resultados publicados en la revista científica Science de esta semana, la expansión del GASB –que se ha registrado con datos satelitales desde 2011– representa la mayor afloración de macroalgas del mundo y podría suponer una “nueva normalidad” de plantas marinas en el Atlántico tropical y el mar Caribe para los próximos años.

El sargazo está conformado por varias especies de algas principalmente Sargassum natans y Sargassum fluitans, que nacen, crecen, se multiplican y mueren en las aguas del océano, es decir, tienen todo su ciclo de vida en la superficie del agua del mar, por ello se les dice que son pelágicos. Llegan a formar auténticas islas flotantes de plantas; de hecho, desde hace siglos en el Océano Atlántico existe el “Mar de los Sargazos”, del doble del tamaño de México.

Sin embargo, la gran cantidad que ha llegado a las playas del Atlántico y el Caribe, incluidas las de México y Estados Unidos en los últimos ocho años, hacía suponer a los científicos que su origen era otro.

Mengqiu Wang y sus colegas de la Universidad de San Petesburgo, Florida, EE. UU., utilizaron registros de 19 años de mediciones del satélite de la NASA llamado Espectroradiómetro de Imágenes de Mediana Resolución (Moderate-Resolution Imaging Spectroradiometer, MODIS) y revelaron que el Gran Cinturón de Sargazo inició en 2011.

Notaron que en primavera y verano hay una fuerte asociación con los patrones de consumo de fertilizantes en Brasil, las tasas de deforestación del Amazonia y la descarga del río Amazonas; mientras que en invierno se asocia con el afloramiento de aguas de la costa oeste de África. Ambos fenómenos proporcionan nutrientes clave para las plantas marinas.

Desde junio de 2018, el GASB se extendió 8 mil 850 kilómetros y albergó más de 20 millones de toneladas de biomasa de sargazo. Los autores sugieren la posibilidad de que se haya producido un cambio de régimen permanente en las afloraciones de la planta.

De acuerdo a las estimaciones de los científicos, es muy probable que el GASB sea una “nueva normalidad” para la zona. Imagen: Cortesía de Science/Mengqiu Wang.

Dado que las evidencias del enriquecimiento de nutrientes son preliminares, se requiere más investigación para confirmar esta hipótesis; por ello, nuestro país debería invertir de manera significativa para entender el papel de las condiciones atmosféricas, oceánicas, climáticas y ambientales que dan origen a la explosión del sargazo y que aún no son conocidas del todo. De acuerdo a las estimaciones de los investigadores, es muy probable que el GASB sea una “nueva normalidad” para la zona.

El uso de imágenes satelitales globales es una excelente herramienta para detectar y rastrear la dinámica de las enormes floraciones del sargazo a través del tiempo y en el mar abierto.

El sargazo pelágico contribuye a la salud del océano: proporciona hábitat, refugio y alimento para peces, tortugas, cangrejos y aves, y produce una gran cantidad de oxígeno para el planeta. Es una especie de cunero y “jardín de niños” para 145 especies de invertebrados y 127 especies de peces y un restaurante en el largo camino de las rutas migratorias de ballenas y delfines.

Sin embargo, el sargazo se convierte en un grave problema cuando llega a las costas, donde, además de ahuyentar a los turistas de las playas por el apestoso olor a “huevo podrido” que se genera al descomponerse, produce una gran cantidad de gases, compuestos tóxicos y contaminantes, como ácido sulfúrico y arsénico, entre otros.

Al generar toxicidad de las aguas y disminuir el contenido de oxígeno, la fauna costera se ve afectada y se incrementan las muertes de peces, tortugas, pulpos y tiburones; se dañan los ecosistemas de los arrecifes, las praderas marinas y las comunidades coralinas. Asimismo, se compacta y erosiona la arena, elimina sus nutrientes y modifica la geomorfología de las playas.

Con este resultado, la ciencia confirma que se trata de un problema global grave, aunque el Presidente tenga otros datos.

Purifican agua con energía solar

La producción de electricidad y la purificación de agua se logró simultáneamente con un solo equipo utilizando la luz solar, gracias a la combinación de dos tecnologías existentes: las celdas fotovoltaicas y la destilación de membrana en múltiples etapas, informa un artículo dado a conocer en Nature Communications de esta semana.

Con este desarrollo obtenido por el equipo de investigadores de la Universidad Rey Abdullah de Ciencia y Tecnología, de Arabia Saudita, encabezado por Peng Wang, se produce simultáneamente electricidad y agua limpia, que puede ser de gran ayuda para mitigar la escasez de energía y agua dulce en las regiones áridas y semiáridas del planeta.

Utiliza luz solar como fuente de energía sostenible y renovable para alimentar los dispositivos de purificación de agua, a través del proceso conocido como destilación de membrana que requiere temperaturas relativamente bajas para evaporar y recolectar agua de manera eficiente. Los científicos diseñaron una unidad de destilación de membrana de tres etapas, montada en la parte trasera de un panel fotovoltáico para que el calor, que normalmente se disipa, se use para evaporar el agua. Asimismo, el dispositivo, que mantiene la eficiencia de una celda solar fotovoltáica comercial (20%), proporciona al mismo tiempo agua limpia con una tasa de producción mayor que la mayoría de los dispositivos existentes en la actualidad.

La integración de ambas funciones en un solo dispositivo mejora la eficiencia energética y podría ayudar a transformar las plantas de energía eléctrica en productoras de agua dulce.

Comentarios y sugerencias: @abanav y abanav@gmail.com