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Los 10 acontecimientos científicos de 2019

De la tinta de Arturo Barba.

Arturo Barba Viernes 20 De Diciembre, 2019 · 07:41 am
Los 10 acontecimientos científicos de 2019
Entre los sucesos convulsos de 2019 se encuentra el rechazo generalizado de la comunidad científica a la iniciativa de reforma de Ley de Humanidades, Ciencias y Tecnologías / Foto: especial

Durante 2019 este espacio ha dado cuenta de algunas de las grandes hazañas que el conocimiento humano ha conquistado en los campos de la ciencia, la salud, el medio ambiente y la tecnología a nivel nacional e internacional, pero también ha plasmado algunos de los acontecimientos más significativos e incluso convulsos en esta actividad humana. Aquí ofrezco un breve recuento de lo que, a mi parecer, son los sucesos más destacados de este año que termina.

1.- La primera fotografía de un hoyo negro

La obtención de la primera imagen real de un hoyo negro por el proyecto multinacional Telescopio de Horizonte de Eventos (EHT, por sus siglas en inglés), es uno de los avances científicos mas importantes de 2019.

Fue conseguido por un equipo de alrededor de 200 investigadores de 8 telescopios de varias partes del mundo, incluido México, quienes tras 2 años de análisis revelaron la primera fotografía del hoyo negro que está en el centro de la galaxia elíptica gigante Messier 87 o M87, en la constelación Virgo, a 55 años luz de la Tierra.

 

Implicó la colaboración científica internacional de una red de telescopios en cuatro continentes con los que se conformó una “antena virtual” del diámetro de la Tierra. En 6 artículos de la revista The Astrophysical Journal Letters y 10 conferencias de prensa simultáneas (una de ellas en la Ciudad de México) llevadas a cabo en abril, los científicos mostraron la primera imagen real de estos objetos enigmáticos predichos por Albert Einstein en 1915.

Los agujeros negros son objetos cósmicos inmensamente densos y con una gravedad tan intensa que capturan y consumen toda la materia y energía que los rodea, incluida la luz. M87 es súper masivo, pesa 6 mil 500 millones de soles y tiene el tamaño de nuestro Sistema Solar.

2.- Descubren una nueva propiedad de la luz: el autotorque

Una nueva propiedad de la luz, el autotorque o “par motor”, que le permite a la luz torcerse o girar sobre su propio eje describiendo una espiral con tiempos variables fue descubierta por investigadores españoles y estadounidenses. Es un pequeño torbellino de luz, que ocurre por una característica conocida como momento angular. Este hallazgo suma una propiedad más que, junto a las ya conocidas (intensidad y longitud de onda) permitirán al ser humano contar con una nueva herramienta para controlar la luz con haces estructurados.

 

Las aplicaciones de este logro apenas se vislumbran. Al controlar los haces de luz que cuentan con un Momento Angular Orbital (MAO) –característica que conjunta la mecánica clásica, cuántica y relativista– los investigadores pueden, literalmente, dirigir los giros de la luz a velocidades de rotación variables. Con esto, pueden modular tanto la dirección como los tiempos variables de los giros de la luz para generar vórtices intensos, con los cuales atrapan pequeñas partículas o átomos.

3.- Desarrollan nuevo método de impresión 3D

Un nuevo tipo de impresión en 3D, que funciona con un patrón de luz y que en menos de dos minutos produce un objeto entero, fue desarrollado por investigadores de la Universidad de California en Berkeley y el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore de EE.UU. Con este método es posible imprimir objetos en un material polimérico fotosensible a partir de una simple proyección del objeto en un gel especial. Esta tecnología de impresión 3D, dada a conocer en la revista Science, hace aparecer los objetos aparentemente de la nada, similar al replicador de la serie Star Trek, usando un proyector convencional controlado por computadora.

Los investigadores usaron un proyector de luz digital para exhibir una serie de imágenes 2D a través de un frasco transparente giratorio que contiene el gel fotosensible. A medida que gira, los fotones de luz que entran desde diferentes ángulos se encuentran en los puntos seleccionados del gel. La energía combinada en los lugares donde se cruzan y encuentran las imágenes de luz solidifica el gel y donde no se une la luz el material fotosensible queda inalterable.

 

4.- Descifrado, el ADN del aguacate

Más de 22 mil genes empaquetados en 24 cromosomas determinan el sabor cremoso, la textura aceitosa de su pulpa y las múltiples propiedades nutracéuticas (nutritivas y medicinales) con que cuenta el aguacate, pero sin lugar a dudas lo que lo ha llevado a conquistar los paladares de millones de personas en el mundo es que es uno de los más exquisitos ingredientes de la gastronomía mexicana.

Este logro fue producto del trabajo internacional de 29 investigadores de 10 países encabezados por científicos mexicanos, quienes analizaron el componente biológico básico de cuatro especies de este fruto: la raza mexicana, la guatemalteca, la antillana y la variedad hass (que es híbrida y la más cultivada).

 

Recientemente, se ha comprobado que el aguacate es el vegetal con más carnitina, un aminoácido que interviene en el metabolismo del músculo cardíaco, por lo que se emplea en el tratamiento de algunas cardiopatías. Según un artículo publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences, el aguacate de raza mexicana tiene 22 mil 441 genes y la hass, 24 mil 616 genes, agrupados en 12 pares de cromosomas.

5.- Rechazan inciativa de nueva ley de ciencia

Entre los sucesos convulsos de 2019 se encuentra el rechazo generalizado de la comunidad científica a la iniciativa de reforma de Ley de Humanidades, Ciencias y Tecnologías, presentado ante el pleno de la Cámara de Senadores en febrero por legisladora Ana Lilia Rivera, del partido Morena.

Tras discusiones de investigadores de diversas instituciones públicas y asociaciones científicas, se calificó la iniciativa como una propuesta “retrógrada, centralista y punitiva”. La iniciativa, que nunca fue defendida ni por la legisladora ni por los funcionarios del Conacyt, propuso el absurdo de derogar la Ley de Bioseguridad y Organismos Genéticamente Modificados sin ningún argumento. María Elena Álvarez-Buylla, directora general del Conacyt, señaló que la institución “no tuvo nada que ver” con dicha iniciativa que unió a la comunidad científica en su contra.

6.- No existe el “gen gay”

Un extenso estudio de asociación genómica realizado entre casi medio millón de personas –uno de los más amplios hasta ahora en este campo– encontró que las variantes genéticas de las personas no determinan de manera significativa su orientación sexual. Los hallazgos ponen fin a las especulaciones que sostenían que la homosexualidad estaba determinada por una compleja combinación de factores genéticos y ambientales, como ocurre con otros rasgos fisiológicos.

La investigación, publicada en la revista Science, se basó en la asociación de genoma completo con la información de más de 4 millones de personas del Biobanco del Reino Unido y en datos de 477 mil 522 individuos, a quienes además se les aplicaron encuestas sobre sus prácticas sexuales.

Los investigadores no encontraron ningún patrón entre las variantes genéticas que pudieran usarse para predecir o identificar significativamente el comportamiento sexual de las personas, lo cual significa que no existe el “gen gay”, como se había especulado desde hace años.

7.- Manipulación en redes sociales afecta las democracias

Un estudio publicado en Nature por investigadores de Estados Unidos, México y Reino Unido confirma que la información manipulada por las redes sociales puede influir en los resultados electorales, sobre todo cuando estas son los principales canales de información.

El análisis, en el que participó el mexicano Antonio A. Arechar, del CIDE, muestra que el flujo de información entre los individuos en una red social puede ser “manipulado” para sesgar las percepciones de cómo votarán los demás en una comunidad, lo que puede alterar los resultados. Este estudio matemático revela un fenómeno llamado ‘información manipulable o fraudulenta’ (gerrymandering, en inglés), en el que la estructura de la red de influencia de cada individuo puede impactar en el resultado de su voto. Esto explica científicamente lo ocurrido en las elecciones presidenciales de Estados Unidos en 2016 y el Brexit, en Reino Unido, donde un pequeño número de personas fue colocado estratégicamente en la red de influencia, induciendo información fraudulenta y sesgando los resultados de las votaciones.

Se encontraron patrones de conexiones de las redes que influyen en lo que los votantes creen sobre las intenciones de voto de los demás. Esta influencia es importante porque las personas cambian sus propias perspectivas y su sentido del voto, ya sea como respuesta a la propagación del comportamiento conocido como “contagio social” o con base en consideraciones estratégicas. Estos patrones pueden convertirse en obstáculos que hasta ahora no son reconocidos para la toma de decisiones en los sistemas democráticos.

En las redes sociales las personas, en lugar de ampliar sus esferas de asociación, gravitan hacia interacciones con contenido ideológicamente alineado a individuos de mentalidad similar, y se genera lo que se conoce como “burbujas de filtro”, en las que las personas solo ven un subconjunto algorítmicamente relacionado de datos con opiniones y preferencias políticas similares. Las burbujas de filtro refuerzan las opiniones políticas, o incluso las hacen más extremas e impulsan la polarización política.

8.- Anfibios mexicanos en peligro de extinción

Por una enfermedad llamada quitridiomicosis causada por dos hongos, 501 especies de anfibios –grupo de vertebrados a la que pertenecen las ranas, sapos, salamandras y tritones de 60 países, principalmente de México, Centroamérica, Sudamérica y Australia– corren peligro de extinción. De acuerdo con un estudio publicado en Science, una enfermedad infecciosa ocasionada por los hongos Batrachochytrium dendrobatidis (Bd) y Batrachochytrium salamandrivorans es la responsable del declive mundial de medio millar de especies, incluidas 90 presuntas extinciones, en los últimos 50 años.

 

En este proyecto multinacional que identificó a los asesinos de anfibios participaron 40 científicos de 17 países, entre ellos los mexicanos Gabriela Parra Olea, del Instituto de Biología de la UNAM, y Sean M. Rovito, del Cinvestav Irapuato.

En el mundo existen alrededor de 7 mil 400 especies y de ellas 376 son mexicanas, lo que ubica a nuestro país en el quinto lugar mundial en biodiversidad de anfibios, de los cuales al menos 160 especies están en peligro de extinción, esto es, un 43%.

9.- La música comparte patrones universales en las culturas del mundo

A pesar de la amplia diversidad de las diferentes culturas de todo el mundo, las canciones comparten patrones universales, señaló un estudio. Así, las manifestaciones musicales en todas las sociedades se asocian a comportamientos como el cuidado infantil, la curación, la danza, el amor, el duelo, la guerra, el desamor, las procesiones y otros rituales, todos muy similares entre las diversas culturas.

Un equipo del Laboratorio de Música de la Universidad de Harvard, encabezado por Samuel Mehr, llevó a cabo el primer análisis científico sobre las similitudes y diferencias de la música en las sociedades de todo el mundo. Al examinar canciones de cuna, ‘curativas’, de baile y de amor descubrieron que todas ellas comparten funciones de comportamiento con características musicales similares.

Desde hace mucho tiempo se ha dicho que la música es el lenguaje universal de la humanidad. Esa hipótesis ha existido entre los teóricos, los lingüistas y los psicólogos de la música durante décadas y de ahí ha surgido análisis sobre las adaptaciones musicales y su impacto en las emociones, el lenguaje, el control motor y la percepción auditiva pero, a pesar de tener componentes psicológicos comunes, hasta ahora nunca se había demostrado su “universalidad” en todas las culturas.

10.- Mexicanos obtienen antibiótico del veneno de alacrán

A partir del desarrollo de antivenenos de alacranes, científicos mexicanos y estadounidenses encabezados por Lourival Possani Postay, del Instituto de Biotecnología de la UNAM, en Morelos, obtuvo dos nuevos compuestos que son efectivos para matar bacterias como Staphylococcus aureus, causante de una gran variedad de infecciones y Mycobacterium tuberculosis, responsable de la tuberculosis.

 

Los investigadores observaron que el veneno del alacrán Diplocentrus melici, endémico de Veracruz, tiene una toxina con dos compuestos que cambian de color al ser expuestos al aire (uno a color rojo y el otro al azul) y lograron sintetizarlos y descubrir sus usos antibióticos potenciales. El hallazgo fue publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences, y fue el resultado del trabajo de Possani y su grupo de científicos quienes, a lo largo de 45 años, han identificado más de 100 millones de anticuerpos distintos y otros compuestos presentes en el veneno de los alacranes con efectos farmacológicos y terapéuticos como antivenenos, insecticidas y agentes antipalúdicos.

Comentarios y sugerencias: @abanav y abanav@gmail.com

*Las opiniones expresadas en esta sección son de exclusiva responsabilidad del autor y no necesariamente representan la opinión de MVS Noticias