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El sargazo, amenaza para las playas mexicanas

De la tinta de Arturo Barba

Arturo Barba Viernes 3 De Mayo, 2019 · 07:40 am
El sargazo, amenaza para las playas mexicanas
El sargazo es un alga o planta marina que al llegar a las playas del Caribe mexicano se descompone, liberando considerables cantidades de sulfuro de hidrógeno (gas tóxico, inflamable, peligroso y apestoso con olor a huevo podrido) / Foto: EFE

El sargazo es un alga o planta marina que al llegar a las playas del Caribe mexicano se descompone, liberando considerables cantidades de sulfuro de hidrógeno (gas tóxico, inflamable, peligroso y apestoso con olor a huevo podrido), entre otros compuestos, que afecta a la importante industria turística del país, pero el problema es mucho más complejo.

Como en múltiples casos, no se ha sabido enfrentar este problema con conocimientos científicos y desarrollos tecnológicos y, al igual que ha ocurrido en días recientes, las algas marinas continuarán inundando las playas mexicanas en años próximos.

El sargazo en las playas se descompone y libera sulfuro de hidrógeno con olor apestoso (a huevo  podrido) que contamina las playas y afecta la fauna costera. Desde 2011 ha llegado en cantidades inusuales al caribe mexicano.

En 2018, algunos organismos científicos y de la sociedad civil, asociaciones de hoteleros, el gobierno local y el federal anunciaron la conformación de un fondo de 240 millones de pesos para impulsar investigaciones científicas sobre este problema, pero hasta ahora lo único que han podido hacer ambos gobiernos es limpiar a mano las playas. Así se gastaron más de 100 millones de pesos el año pasado.

Lo cierto es que hay muchos aspectos que se desconocen sobre el incremento notable del sargazo en la última década; algunos investigadores sostienen que se debe al cambio climático, sin embargo, eso esto aún no se confirma.

Mar de los Sargazos

El sargazo está conformado por varias especies de algas principalmente Sargassum natans y Sargassum fluitans que nacen, crecen, se multiplican y mueren en las aguas del océano. Otras especies de plantas marinas se desarrollan en el suelo de los océanos y luego flotan, pero estas tienen todo su ciclo de vida en la superficie del agua del mar.

El sargazo está conformado por varias especies de plantas marina o algas que crecen y se desarrollan en la superficie del mar, que son llevadas por las corrientes marinas a las playas. Foto tomada de la página de la Universidad del Sur de Mississippi

Desde hace siglos se sabe que en el Océano Atlántico existe una zona donde se desarrolla el sargazo marino –del doble del tamaño de México– conocido como el “Mar de los Sargazos”. Se ubica dentro de lo que se conoce como Giro Subtropical del Atlántico Norte, área importante del océano abierto. Las corrientes marinas superficiales rodean esta zona, por lo que las plantas permanecen flotando formando pequeñas islas frondosas y enmarañadas (esteras) de hasta varios kilómetros.

El Mar de los Sargazos ha sido fuente de varios mitos y leyendas, sobre todo por el hecho de rodear la zona conocida como el Triángulo de las Bermudas. Se nutre de las aguas del Golfo de México y de las corrientes marinas enriquecidas con las desembocaduras del Río Amazonas en el Caribe sudamericano.

Ubicación del Mar de los Sargazos en el Océano Atlántico.

Conforma un ecosistema fundamental para muchas especies de animales marinos y es considerado por la Organización de las Naciones Unidas como una zona natural protegida. La Conferencia de las Partes del Convenio sobre la Diversidad Biológica lo cataloga como un área de importancia ecológica y biológica mundial.

Es un ecosistema pelágico único, es fuente de una rica y diversa variedad de animales, organismos y nutrientes marinos. Las esteras de sargazos actúan como importantes áreas de desove, cría y alimentación para peces, tortugas y aves marinas. Es el cunero y el “jardín de niños” de 145 especies de invertebrados y 127 especies de peces, entre ellas, 10 endémicas. Se produce una gran cantidad de plancton y picoplancton que son alimento importante de ballenas, así como pequeños peces y crustáceos con los que se alimentan delfines, atunes y otros peces. Es como una especie de restaurante en el largo camino de sus rutas migratorias.

Además, el Mar de los Sargazos es un área de importancia mundial para la investigación biológica, el monitoreo de los océanos y el estudio del impacto del calentamiento global en los ecosistemas marinos. Es un laboratorio de investigación natural que permite al ser humano comprender el impacto en los procesos globales de la disminución de oxígeno en los mares, el incremento de las temperaturas, el aumento de la salinidad y el aumento de la contaminación de los océanos.

Científicos estadounidenses han registrado que esta área desempeña un papel clave en el secuestro de carbono en el océano global y, por lo tanto, los efectos del cambio climático global se manifiestan en este ecosistema marino.

El problema está en las playas

Desde siempre, las corrientes oceánicas han arrastrado algunas de estas algas a las playas de las islas caribeñas, de México, Sudamérica, Estados Unidos, África Occidental e incluso Europa. Sin embargo, desde 2011 han llegado cantidades sin precedentes de sargazo a las costas del Caribe y el Golfo. Por ello, no es extraño observar los montones de algas marinas de color rojizo que cubren playas turísticas mexicanas en la primavera.

Al acumularse en las costas, además de ahuyentar a los turistas de las playas, se ocasionan procesos fermentativos con olores muy desagradables y la emisión de compuestos tóxicos y contaminantes como el ácido sulfúrico y arsénico.

La marea y el oleaje arrastran parte del sargazo fermentado de nuevo hacia el mar, donde contamina las aguas y se mezcla cíclicamente con el sargazo fresco. Esto ocasiona que el agua de la costa cambie su tonalidad (ocre), se bloquee la luz solar y con ello se dañen los ecosistemas de los arrecifes, las praderas marinas y las comunidades coralinas.

Los efectos en la fauna costera son realmente nocivos, especialmente con las tortugas marinas, ya que impiden el desove, asfixian los nidos o evitan que las crías alcancen el mar. El sargazo incrementa las muertes de peces, tortugas, pulpos y tiburones, dada la toxicidad de las aguas y la disminución de oxígeno. También compacta y erosiona la arena, elimina sus nutrientes y modifica la geomorfología de las playas.

Una de las mejores maneras de contender con el sargazo es impedir que llegue a las playas. Retenerlo y capturarlo en el mar. Imagen tomada del proyecto “The Ocean Cleaner”, de la Universidad Atlántica de Florida.

El problema del sargazo ocurre cuando llega a las costas, por lo tanto, una de las mejores estrategias es evitar que llegue a las playas.

En el mundo hay diversas empresas que han desarrollado redes flotantes que capturan sargazo y la basura flotante. Un ejemplo notable es el llevado a cabo por la Universidad Atlántica de Florida, llamado “The Ocean Cleaner” (el limpiador del océano) que ofrece diversas soluciones tecnológicas, por ejemplo, un sistema de redes flotantes que capturan el sargazo en el mismo mar, así como lanchas recolectoras

Para los casos en que el sargazo ya ha llegado a las playas se ha desarrollado maquinaria especializada que no es muy pesada y no daña la arena. Debe analizarse la manera más adecuada de confinar los cientos de toneladas de sargazo que llegan a las playas, ya que pueden contaminar los suelos y los mantos freáticos.

En México todavía se está pensado qué hacer con el sargazo que llega a las playas, pero, sin lugar a dudas, la mejor herramienta para enfrentarlo en con el conocimiento científico y tecnológico.

Comentarios y sugerencias: @abanav y abanav@gmail.com